Colera

Colera

Il colera è una malattia batterica che si diffonde di solito attraverso l’acqua contaminata. Il colera provoca diarrea grave e disidratazione. Se non curato, il colera può essere fatale nel giro di poche ore, anche in persone precedentemente sane.

La moderna depurazione e trattamento delle acque, ha praticamente eliminato il colera nei paesi industrializzati. L’ultimo focolaio importante si è verificato negli Stati Uniti nel 1911.Il colera però, è ancora presente in Asia, Medio Oriente, America Latina, India e Africa sub-sahariana. Il rischio di epidemia di colera è più alto nelle zona di estrema povertà, nelle zone di guerra o nelle aree colpita da calamità naturali che costringono le persone a vivere in condizioni di sovraffollamento, senza servizi igienici adeguati.

Il colera è facilmente trattabile. La morte deriva dalla grave disidratazione che può essere prevenuta con una soluzione di reidratazione semplice e poco costosa.

Sintomi del colera

La maggior parte delle persone esposte al batterio del colera (Vibrio cholerae), non si ammalano e non sanno che sono state infettate. Eppure, siccome hanno riversato i batteri del colera nelle feci per 7 o 14 giorni, possono ancora infettare le altre persone attraverso l’acqua contaminata dalle feci. La maggior parte dei casi sintomatici del colera provocano diarrea lieve o moderata, che è spesso difficile da distinguere dalla diarrea causata da altri problemi.

Solo una persona infetta su 10, sviluppa i tipici segni e sintomi del colera, di solito entro un paio di giorni dall’infezione.

I sintomi dell’infezione del colera possono comprendere:

Diarrea. La diarrea da colera, si accende improvvisamente e può causare rapidamente una pericolosa perdita di liquidi. La diarrea da colera ha spesso un aspetto pallido.
Nausea e vomito. È presente fin dalle fasi iniziali del colera. Il vomito può persistere per ore.
La disidratazione. La disidratazione può svilupparsi entro poche ore dopo l’insorgenza dei sintomi del colera. A seconda di quanti liquidi corporei sono stati persi, la disidratazione può variare da lieve a grave. Una perdita del 10% o più del peso corporeo totale, indica una grave disidratazione.

I sintomi del colera includono disidratazione, irritabilità, letargia, occhi infossati, bocca secca, sete estrema, pelle asciutta e raggrinzita, poca o assente produzione di urina, bassa pressione sanguigna e un battito cardiaco irregolare (aritmia).

La disidratazione può portare a una rapida perdita di minerali nel sangue (elettroliti), che consentono di mantenere l’equilibrio dei liquidi nel corpo. Questo si chiama squilibrio elettrolitico.

Squilibrio elettrolitico

Uno squilibrio elettrolitico può portare a gravi sintomi quali:

Crampi muscolari. Questi derivano dalla rapida perdita di sali come sodio, cloruro e potassio.
Shock. Questo è una delle più gravi complicanze dovuta dalla disidratazione. Lo shock si verifica quando il basso volume di sangue,  provoca una caduta della pressione arteriosa e una diminuzione della quantità di ossigeno nel corpo. Se non trattato, un grave shock ipovolemico può causare la morte in pochi minuti.

I sintomi del colera nei bambini

In generale, i bambini con il colera hanno gli stessi sintomi degli adulti, ma possono anche sperimentare:

  • Estrema sonnolenza o anche coma
  • Febbre
  • Convulsioni

Quando è consigliato vedere un medico

Il rischio di contrarre il colera è leggero nei paesi industrializzate. Alcuni casi sporadici di colera si verificano in tutto il mondo. Se vi ammalate con la diarrea grave, dopo aver visitato una zona conosciuta per la presenza del colera, consultate il medico.

Se si dispone di diarrea e pensate di essere stati esposti al colera, andate dal medico. La grave disidratazione è un’emergenza medica che richiede le cure immediate, indipendentemente dalla causa.

Cause del colera

Un batterio chiamato Vibrio cholerae causa l’infezione del colera. Tuttavia, gli effetti mortali della malattia sono il risultato di una potente tossina, chiamata CTX, che i batteri producono nell’intestino tenue. CTX si lega alle pareti intestinali, dove interferisce con il normale flusso di sodio e cloruro. Ciò induce il corpo a secernere enormi quantità di acqua, che porta alla diarrea e ad una rapida perdita di liquidi e sali (elettroliti).

Le forniture di acqua contaminata sono la principale fonte di infezione del colera, anche i frutti di mare crudi, frutta e verdura cruda e altri alimenti possono contenere il V. cholerae.

I batteri del colera hanno due cicli di vita distinti, uno per l’ambiente e uno negli esseri umani.

Batteri del colera nell’ambiente

Batteri del colera si trovano naturalmente nelle acque costiere, si attaccano ai piccoli crostacei chiamati copepodi. I batteri del colera viaggiano con i loro ospiti, diffondendosi potenzialmente in tutto il mondo.

Batteri del colera nelle persone

Quando gli esseri umani ingeriscono con i batteri del colera, non possono ammalarsi ma, fanno passare questi batteri nelle feci. Quando le feci umane contaminano le riserve di cibo o di acqua, creano un terreno di coltura ideale per i batteri del colera.

Poiché più di un milione di batteri di colera (circa l’ammontare che si può trovare in un bicchiere di acqua contaminato) sono necessari per provocare la malattia, il colera di solito non si trasmette attraverso il contatto casuale da persona a persona.

Le fonti più comuni dell’infezione da colera, sono l’acqua e alcuni tipi di alimenti, tra cui frutti di mare, frutta e verdura cruda e cereali.

Acqua di superficie o di pozzo. I batteri del colera possono rimanere inerti nell’acqua per lunghi periodi e i pozzi pubblici contaminati sono frequenti fonti di grandi epidemie di colera. Le persone che vivono in condizioni di sovraffollamento, senza servizi igienici adeguati sono particolarmente a rischio di sviluppare il colera.
Frutti di mare. Mangiare frutti di mare crudi o poco cotti, può esporre le persone ai batteri del colera.
Frutta e verdura cruda. La frutta e verdura non sbucciata e cruda, è una frequente fonte di infezione da colera nelle zone in cui questa malattia è endemica. Nei paesi in via di sviluppo, i fertilizzanti come il letame non compostato o l’acqua di irrigazione contenente liquami, possono contaminare il terreno con i batteri del colera.
Grano. Nelle regioni in cui il colera è diffuso, i cereali come il riso che sono contaminati dopo la cottura e lasciati riposare a temperatura ambiente per qualche ora, diventato un mezzo per la crescita dei batteri del colera.

Fattori di rischio

Chiunque può essere infettato dal colera, fatta eccezione dei bambini, i quali ottengono l’immunità per questa malattia dalle madri che hanno già avuto il colera. Tuttavia, alcuni fattori possono renderbie più vulnerabili alla malattia o darvi più probabilità di avere gravi sintomi. I fattori di rischio per il colera comprendono:

Cattive condizioni sanitarie. Il colera ha più probabilità di prosperare in situazioni in cui l’ambiente sanitario  è difficile da mantenere in buone condizioni. Le scarse condizioni igieniche sono comuni nei campi profughi, nei paesi in via di sviluppo e nelle aree devastate dalla carestia, guerra o da calamità naturali.
Acidità di stomaco ridotta o inesistente (hypochlorhydria o achlorhydria). I batteri del colera non possono sopravvivere in un ambiente acido e l’acidità di stomaco ordinaria spesso funge da prima linea di difesa contro le infezioni. Ma le persone con bassi livelli di acidità di stomaco, come i bambini, gli anziani e le persone che prendono antiacidi, H 2-bloccanti o inibitori della pompa protonica, non hanno questa protezione, quindi sono a maggior rischio di contrarre il colera.
L’esposizione da persone a voi vicine. Avrete un significativo aumento del rischio di sviluppare il colera se vivete con qualcuno che ha questa malattia.
Gruppo sanguigno O. Per ragioni che non sono del tutto chiare, le persone con gruppo sanguigno O sono due volte più esposti a sviluppare il colera, rispetto alle persone con altri tipi di sangue.
Frutti di mare crudi o poco cotti. Anche se le grandi epidemie di colera non si verificano nei paesi industrializzati, mangiare frutti di mare dalle acque note per ospitare i batteri del colera, aumenta notevolmente il rischio.

Complicazioni del colera

Il colera può diventare rapidamente fatale. Nei casi più gravi, la rapida perdita di grandi quantità di liquidi e di elettroliti può portare alla morte entro due o tre ore. In situazioni meno estreme, le persone che non ricevono il trattamento possono morire di disidratazione e shock entro 18 ore o qualche giorno dalla prima apparizione dei sintomi del colera.

Sebbene lo shock e la grave disidratazione sono le complicanze più devastanti del colera, possono verificarsi altri problemi, quali:

Glicemia bassa (ipoglicemia). I bassi livelli di zucchero nel sangue (glucosio), fonte di energia principale del corpo, possono verificarsi quando le persone diventano troppo malate per mangiare. I bambini sono a maggior rischio di questa complicanza, che può causare convulsioni, perdita di coscienza e persino la morte.
Bassi livelli di potassio (ipopotassiemia). Le persone affette da colera perdono grandi quantità di minerali, tra cui potassio. Livelli di potassio molto bassi interferiscono con la funzione del cuore e dei nervi e, sono pericolose per la vita.
Insufficienza renale. Quando i reni perdono la loro capacità di filtraggio, quantità in eccesso di fluidi, alcuni elettroliti e rifiuti si accumulano nel vostro corpo. Una condizione questa, potenzialmente pericolosa per la vita. Nelle persone con il colera, l’insufficienza renale spesso accompagnata dallo shock.

Diagnosi del colera

Sebbene i sintomi gravi del colera possono essere inconfondibili nelle aree endemiche, l’unico modo per confermare una diagnosi è identificare i batteri in un campione di feci.

I test per il colera sono ora disponibili, permettendo ai medici delle aree soggette al virus del colera, di confermare la diagnosi. La veloce diagnosi aiuta a diminuire i tassi di mortalità e l’inizio delle epidemie di colera e, favorire lo sviluppo della sanità pubblica per il controllo dell’epidemia.

Terapia e cura del colera

Il colera richiede un trattamento immediato perché la malattia può causare la morte in poche ore.

Reidratazione. L’obiettivo è quello di sostituire i liquidi ed elettroliti persi con una soluzione di reidratazione semplice, con sali per la reidratazione orale (ORS). La soluzione di ORS è disponibile in polvere che può essere sciolta in acqua bollita o in bottiglia. Senza la reidratazione, circa la metà delle persone affette da colera muore. Con il trattamento, il numero dei morti scende a meno dell’1%.
Somministrazione dei liquidi per via endovenosa. Nel corso di una epidemia di colera, la maggior parte delle persone possono essere reidratate per via orale, ma le persone gravemente disidratate possono anche aver bisogno di liquidi somministrati per via endovenosa.
Antibiotici. Mentre gli antibiotici non sono una parte necessaria del trattamento per il colera, alcuni di questi farmaci possono ridurre sia la quantità e che la durata della diarrea correlata al colera. Una singola dose di doxiciclina (Adoxa, Monodox) o azitromicina (Zithromax, Zmax) può essere efficace.
Integratori di zinco. La ricerca ha dimostrato che lo zinco può diminuire e ridurre la durata della diarrea nei bambini affetti da colera.

Prevenzione del colera

Se siete in viaggio in zone endemiche per il colera, il rischio di contrarre la malattia è estremamente basso se si seguono queste precauzioni:

  • Lavare le mani con sapone e acqua frequentemente, specialmente dopo aver usato i servizi igienici e prima di toccare il cibo. Strofinate bene e usate il sapone, per almeno 15 secondi prima di risciacquare. Se l’acqua e sapone non sono disponibili, utilizzate un disinfettante per le mani a base di alcool.
  • Bere solo acqua potabile, compresa l’acqua in bottiglia o acqua che avete fatto bollire in precedenza. Usare l’acqua in bottiglia anche per lavarsi i denti. Le bevande calde sono generalmente sicure, come lo sono le bevande in scatola o in bottiglia, ma si deve pulire l’esterno della confezione prima di aprirla.
  • Mangiare cibo che è completamente cotto e caldo ed evitare di comprare cibo dai venditore ambulanti alimentari, se possibile. Se si acquista un pasto da un venditore ambulante, assicurarsi che sia cotto in vostra presenza e servito caldo.
  • Evitare il sushi, così come pesce crudo o mal cotta e i frutti di mare di ogni tipo.
  • Sbucciare la frutta e verdura, come ad esempio banane, arance e avocado. Stare lontano da insalate e frutta che non possono essere sfogliate, come l’uva e frutti di bosco.
  • Diffidare dei latticini, compreso il gelato, che è spesso contaminato con latte non pastorizzato.

Vaccino contro il colera

Poiché i viaggiatori hanno un basso rischio di contrarre il colera e poiché il vaccino iniettato offre una protezione minima, nessun vaccino del colera è attualmente disponibile. Alcuni paesi offrono due vaccini orali che possono fornire un immunità per più tempo rispetto alle versioni precedenti. Se desiderate ulteriori informazioni su questi vaccini, contattate il medico. Tenete a mente che nessun paese richiede vaccinazioni contro il colera, come condizione per l’ingresso.

Bibliografia

  1. Menon MP, et al. Vibrio cholerae (cholera). In: Long SS. Principles and Practice of Pediatric Infectious Diseases. 3rd ed. Philadelphia, Pa.: Churchill Livingstone Elsevier; 2009. http://www.mdconsult.com/books/page.do?sid=1115736543&eid=4-u1.0-B978-0-7020-3468-8..50164-4&isbn=978-0-7020-3468-8&type=bookPage&sectionEid=4-u1.0-B978-0-7020-3468-8..50164-4&uniqId=235185902-3. Controllato il 11 Agosto 2013.
  2. Cholera. Centers for Disease Control and Prevention. http://www.cdc.gov/cholera/general/. Controllato il 11 Agosto 2013.
  3. Butterton JR. Overview of Vibrio cholerae infection. http://www.uptodate.com/home/index.html. Controllato il 11 Agosto 2013.
  4. Cholera. World Health Organization. http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs107/en/. Controllato il 11 Agosto 2013.
  5. Seas C, et al. Vibrio cholerae. In: Mandell GL, et al. Mandell, Douglas, and Bennett’s Principles and Practice of Infectious Diseases. 7th ed. Philadelphia, Pa.: Churchill Livingstone Elsevier; 2010. http://www.mdconsult.com/books/page.do?sid=1115767246&eid=4-u1.0-B978-0-443-06839-3..00214-9&isbn=978-0-443-06839-3&type=bookPage&sectionEid=4-u1.0-B978-0-443-06839-3..00214-9&uniqId=235185902-6. Controllato il 11 Agosto 2013.
  6. Oral rehydration solutions: Made at home. Rehydration Project. http://rehydrate.org/solutions/homemade.htm#recipes. Controllato il 11 Agosto 2013.
  7. Stanton B, et al. Oral rehydration therapy. http://www.uptodate.com/home/index.html. Controllato il 11 Agosto 2013.