Encefalite

Encefalite

L’encefalite è l’infiammazione del cervello. Le infezioni virali sono la causa più comune per questa condizione.

L’encefalite può causare sintomi simil-influenzali, come febbre o grave mal di testa, così come confusione, convulsioni, o problemi ai sensi o al movimento. Molti casi di encefalite possono passare inosservati, poiché provocano solo lievi sintomi simil-influenzali o addirittura nessun sintomo. I casi gravi, seppur  rari, possono essere pericolosi per la vita.

Poiché il corso di ogni singolo caso di encefalite è relativamente imprevedibile, è importante ottenere una diagnosi e un trattamento tempestivo.

Sintomi dell’encefalite

La maggior parte delle persone con encefalite virale non hanno alcun sintomo o lievi segni simil-influenzali, come i seguent:

  • Mal di testa
  • Febbre
  • Dolori ai muscoli o alle articolazioni
  • Stanchezza o debolezza

I casi più gravi richiedono un’immediata assistenza medica. Vi possono essere i seguenti sintomi:

  • Forte mal di testa
  • Febbre
  • Alterazione della coscienza
  • Confusione o agitazione
  • Cambiamenti di personalità
  • Sequestri
  • Perdita di sensibilità o paralisi in alcune zone del corpo
  • La debolezza muscolare
  • Allucinazioni
  • Visione doppia
  • Percezione di cattivi odori
  • Problemi del linguaggio o dell’udito
  • Perdita di coscienza

Segni e sintomi nei neonati e nei bambini piccoli possono anche comprendere:

  • Rigonfiamenti nei punti deboli (fontanelle) del cranio
  • Nausea e vomito
  • Rigidità del corpo
  • Constanti pianti inconsolabili
  • Pianti che peggiorano quando il bambino viene sollevato da terra o dal letto
  • Scarso appetito

Quando è consilgiato vedere un medico

Ottenere assistenza immediata se voi o qualcuno che conoscete state vivendo uno dei sintomi associati con i casi più gravi dell’encefalite. Forte mal di testa, febbre e alterazione della coscienza (quasi sempre presente con l’encefalite nei bambini più grandi e negli adulti), necessitano di cure urgenti.

I lattanti e i bambini con segni o sintomi dell’encefalite dovrebbero ricevere cure urgenti.

Cause dell’encefalite

La causa dell’encefalite è spesso sconosciuta, ma la causa più comunemente diagnosticata è un’infezione virale. Le cause note dell’encefalite possono includere:

  • I virus
  • Batteri
  • Funghi
  • Parassiti

Un’infezione può provocare una delle due malattie che interessano il cervello:

  • L’encefalite primaria si verifica quando un virus o un altro agente infettivo infetta direttamente il cervello. L’infezione può essere concentrata in un’area ben precisa o può diffondersi. Un’infezione primaria può essere causata da una riattivazione di un virus che è rmasto inattivo (latente), dopo aver causato una malattia precedente.
  • L’encefalite secondaria (post-infettiva), è una reazione difettosa del sistema immunitario in risposta ad una infezione presente in altre parti del corpo. Questo, probabilmente si verifica quando le proteine ​​che combattono le malattie infettive, erroneamente attaccano le molecole del cervello. L’encefalite secondaria spesso si verifica entro due o tre settimane dopo l’infezione iniziale. Raramente, si verifica come complicazione della vaccinazione contro un’infezione virale.

Cause virali comuni

Le cause comuni dell’encefalite sono:

  • Virus dell’herpes simplex. Ci sono due tipi di virus dell’herpes simplex (HSV). HSV di tipo 1 (HSV-1) provoca più comunemente l’herpes labiale o la febbre bolla intorno alla bocca, e HSV di tipo 2 (HSV-2) provoca più comunemente l’herpes genitale. Anche se l’encefalite causata da HSV-1 è rara, ha il potenziale di causare danni cerebrali significativi o persino la morte.
  • Altri virus dell’herpes. Altri virus dell’herpes che possono causare l’encefalite includono il virus di Epstein-Barr, che provoca comunemente la mononucleosi infettiva, e il virus varicella-zoster, che causa comunemente la varicella e il fuoco di Sant’Antonio.
  • Enterovirus. Questi virus comprendono il virus della polio e il coxsackievirus, che di solito provoca una malattia con sintomi simil-influenzali, infiammazione degli occhi e dolore addominale.
  • Virus trasmessi dalle zanzare. L’arbovirus, o il virus da artropodi, sono trasmessi dalle zanzare o da altri insetti succhiatori di sangue. I virus trasmessi dalle zanzare possono causare infezioni che comprendono le sindromi di West Nile, La Crosse, St. Louis, equina occidentale e l’encefalite equina orientale. Le zanzare trasferiscono il virus da un portatore non umano (come un uccello, scoiattolo o cavallo)agli esseri umani. I sintomi di un’infezione possono comparire nel giro di pochi giorni o un paio di settimane dopo l’esposizione all’arbovirus.
  • Virus da zecche. Negli Stati Uniti, il solo virus noto, trasmesso dalle zecche che causa l’encefalite è il  virus di Powassan. I sintomi di solito compaiono entro una settimana dopo l’esposizione al virus.
  • Virus della rabbia. L’infezione con il virus della rabbia, che di solito è trasmesso da un morso di un animale infetto, causa una progressione rapida dell’encefalite una volta che i sintomi cominciano. La malattia provoca la morte se l’infezione non è trattata prima di raggiungere il midollo spinale e il cervello.
  • Infezioni infantili. Le più comuni, come il morbillo, parotite e rosolia, sono cause abbastanza comuni dell’encefalite secondaria. Queste cause sono ormai rare a causa della disponibilità dei vaccini per queste malattie.

Fattori di rischio

Chiunque può sviluppare l’encefalite. I fattori che possono aumentare il rischio di questa malattia comprendono:

Età. Alcuni tipi di encefalite sono più frequenti o più gravi in certe fasce di età. In generale, i bambini e gli anziani sono più a rischio per la maggior parte dei tipi di encefalite virale. L’encefalite da herpes simplex tende ad essere più comune nelle persone di età tra i 20 e i 40 anni di età.
Indebolimento del sistema immunitario. Le persone che hanno l’HIV / AIDS, che assumono farmaci immunosoppressori, o che hanno un’altra condizione che causa l’indebolimento del sistema immunitario sono ad aumentato rischio per l’encefalite.
Regioni geografiche. I virus trasmessi dalle zanzare o dalle zecche sono comuni in particolari regioni geografiche.
Le attività all’aperto. Le attività all’aria aperta o di lavoro che si traducono in una maggiore esposizione alle zecche o zanzare aumenta il rischio per l’encefalite.
Stagione dell’anno. Le malattie causate dalle zanzare e zecche tendono ad essere più prevalenti in estate e inizio autunno. Nelle zone più calde, tuttavia, le zanzare e zecche possono essere presenti tutto l’anno.

Complicanze dell’encefalite

Le complicazioni derivanti dall’encefalite dipendono da diversi fattori, quali l’età, la causa dell’infezione, la gravità della malattia iniziale e il tempo trascorso dall’inizio della malattia al trattamento.

Nella maggior parte dei casi, le persone con una malattia relativamente mite, il recupero avviene entro un paio di settimane senza complicazioni a lungo termine.

Le complicanze della malattia grave

Lesioni al cervello dovute da un’infiammazione possono portare a una serie di problemi. I casi più gravi possono causare:

  • Arresto respiratorio
  • Coma
  • Morte

Altre complicazioni possono persistere per molti mesi o essere permanenti:

  • Fatica
  • Debolezza
  • Disturbi dell’umore
  • Cambiamenti di personalità
  • Problemi di memoria
  • Disabilità intellettiva
  • Mancanza di coordinazione muscolare
  • Paralisi
  • Difetti dell’udito o della vista
  • Disturbi del linguaggio

Diagnosi dell’encefalite

Indagini sui sintomi, sui fattori di rischio e sulla storia medica sono importanti per fare una diagnosi sulla encefalite. I test che possono essere necessari per diagnosticare questa condizione sono i seguenti:

L’imaging cerebrale. L’imaging cerebrale è spesso il primo test che viene eseguito, se i sintomi e la storia del paziente suggeriscono la possibilità di avere l’encefalite. Le immagini possono rivelare il gonfiore del cervello oppure un’altra condizione che può causare i sintomi, come ad esempio un tumore. Tecnologie possono includere la risonanza magnetica (MRI), che può produrre immagini in sezione trasversale e in 3-D dettagliate del cervello o la tomografia computerizzata (CT), che produce immagini in sezione trasversale.
Spinal Tap (puntura lombare). Il medico inserisce un ago nella parte inferiore della schiena per estrarre liquido cerebrospinale (CSF), il fluido protettivo che avvolge il cervello e la colonna vertebrale. Un profilo particolare di cellule del sangue e proteine ​​del sistema immunitario, può indicare la presenza di un’infezione e infiammazione nel cervello. In alcuni casi, i campioni di CSF possono essere testati in un laboratorio per identificare il virus o agente infettivo colpevole della condizione.
Altri test di laboratorio. Il medico o altri membri del team di assistenza possono prelevare campioni di sangue, urina, o escrezioni dalla parte posteriore della gola. Questi possono essere testati in laboratorio per identificare alcuni dei virus o altri agenti infettivi che possono causare l’encefalite.
Elettroencefalogramma (EEG). Il medico può ordinare un elettroencefalogramma (EEG), un test in cui una serie di elettrodi sono applicati al cuoio capelluto. Le registrazioni EEG monitorano le attività elettriche del cervello. Alcuni modelli anormali di queste attività possono essere coerenti con una diagnosi di encefalite.
Biopsia cerebrale. In caso in cui i sintomi peggiorano, i trattamenti adottati non funzionano e non si riesce a stabilire una diagnosi certa, si può ricorrere ad una procedura che rimuove un piccolo campione di tessuto cerebrale (biopsia del cervello).

Terapia e cura dell’encefalite

Il trattamento dei casi lievi comporta principalmente le seguenti azioni:

  • Il riposo a letto
  • Bere molti liquidi
  • Assumere farmaci anti-infiammatori  come il paracetamolo (Tylenol, altri), ibuprofene (Advil, Motrin, altri) e naproxene (Aleve, altri), perchè alleviano il mal di testa e la febbre.

I farmaci antivirali

I casi più gravi di encefalite, di solito, richiedono trattamenti antivirali aggressivi. I farmaci antivirali comunemente usati per il trattamento dell’encefalite sono:

  • Aciclovir (Zovirax)
  • Ganciclovir (Cytovene)

Alcuni virus, come quelli trasmessi dagli insetti, non rispondono a questi trattamenti. Tuttavia, poiché il virus specifico che causa l’infezione non può essere identificato immediatamente o, in alcuni casi affatto, il trattamento con aciclovir viene spesso iniziato immediatamente. Questo farmaco può essere efficace contro il virus dell’herpes simplex, che può portare a notevoli complicazioni o alla morte, se non trattato tempestivamente.

Gli effetti collaterali dei farmaci antivirali possono includere nausea, vomito, diarrea, perdita di appetito, e del tono muscolare oppure dolore articolare. Rari e gravi problemi possono includere anomalie nella funzionalità renale o epatica oppure sopprimere l’attività del midollo osseo. Prove appropriate sono utilizzate per monitorare gli effetti gravi.

La terapia di supporto

Ulteriori cure di supporto sono necessarie anche in ospedale per le persone con grave encefalite. La cura può includere:

  • L’assistenza respiratoria, nonché un attento monitoraggio della respirazione e della funzione del cuore
  • Somministrazione di liquidi per via endovenosa al fine di garantire una corretta idratazione e adeguati livelli di minerali essenziali
  • Somministrazione dei farmaci anti-infiammatori, come i corticosteroidi, per contribuire a ridurre il gonfiore e la pressione all’interno del cranio
  • Farmaci anticonvulsivanti, come la fenitoina (Dilantin), per arrestare o prevenire le crisi epilettiche.

Terapia di follow-up

Dopo la fase iniziale della malattia, può essere necessario ricevere la terapia aggiuntiva a seconda del tipo e della gravità, nonchè delle complicanze. Queste terapie possono comprendere:

  • La terapia fisica per migliorare la forza, la flessibilità, l’equilibrio, la coordinazione motoria e la mobilità
  • La terapia occupazionale
  • Logopedia per riprendere il controllo muscolare e la coordinazione per la produzione del discorso
  • Psicoterapia per recuperare le competenze comportamentali, per migliorare i disturbi dell’umore o controllare i cambiamenti di personalità, con la gestione dei farmaci, se necessario.

Prevenzione dell’encefalite

Il modo migliore per prevenire l’encefalite virale è quello di prendere precauzioni per evitare l’esposizione ai virus che possono causare la malattia:

  • Praticare una buona igiene personale. Lavarsi le mani regolarmente e accuratamente con acqua e sapone, specialmente dopo aver usato il bagno, prima e dopo i pasti.
  • Non condividere utensili. Non condividere articoli per la tavola e bevande.
  • Insegnate ai vostri bambini le buone abitudini. Insegnate ai vostri figli come praticare una buona igiene ed evitare la condivisione di utensili a casa e a scuola.
  • Vaccinazioni. Mantenere il ciclo di vaccinazione dei vostri figli. Prima di viaggiare, parlate con l’ufficio del medico sulle vaccinazioni consigliate per le destinazioni di viaggio.

Protezione contro le zanzare e zecche

Per ridurre al minimo l’esposizione alle zanzare e zecche, seguire questi suggerimenti:

Abiti per proteggersi. Indossare camicie a maniche lunghe e pantaloni lunghi se siete in spazi aperti tra il tramonto e l’alba, cioè quando le zanzare sono più attive e quando siete in una zona boscosa con erba alta e arbusti dove le zecche sono più comuni.
Applicare il repellente per le zanzare. Prodotti con concentrazioni elevate di principio attivo forniscono protezione più lungo. L’EPA raccomanda inoltre l’olio di eucalipto e limone, ma avverte che il suo effetto è paragonabile alle basse concentrazioni di DEET (prodotto contro le zanzare che fornisce una protezione per circa un’ora). I repellenti per le zanzare possono essere applicati sia sulla pelle che sui vestiti. Per applicare i repellenti al vostro viso, spruzzatelo sulle mani e poi strofinatelo sul viso. Se state utilizzando sia la protezione solare che un repellente, applicate prima la protezione solare.
Seguire le raccomandazioni sugli utilizzi dell’insetticida. L’EPA raccomanda l’uso di prodotti contenenti permetrina. Questi prodotti, che si respingono e uccidono zecche e zanzare, vengono spruzzati sull’abbigliamento, tende e altre attrezzature all’aperto. La permetrina non deve essere applicata sulla pelle.
Evitare zanzare. Astenersi da attività inutili in luoghi dove le zanzare sono più diffuse. Se possibile, evitare di stare all’aria aperta dall’alba al tramonto, quando le zanzare sono più attive.
Mantenere le zanzare fuori della vostra casa. Applicate apposite zanzariere a porte e finestre.
Sbarazzarsi di fonti d’acqua raccolte fuori casa. Dove possibile, eliminare l’acqua stagnante nel vostro giardino, dove le zanzare possono deporre le uova. I luoghi più comuni includono vasi dei fiori o altri contenitori da giardinaggio, tetti piani, vecchi pneumatici e grondaie intasate.
Riempite le piscine ornamentali con i pesci che si nutrono di zanzare. Utilizzate i prodotti che sono tossici per le larve di zanzara in  stagni e botti d’acqua da giardino.
Cercare i segni esterni di malattia virale. Se notate uccelli o animali malati o morenti, segnalateli al dipartimento sanitario locale.

Protezione per i bambini

Viene consigliato ai genitori di non usare repellenti per insetti sui bambini di età inferiore ai 2 mesi di età. Si può coprire un seggiolino o passeggino con la zanzariera.

Suggerimenti per l’utilizzo dei repellenti per zanzare per i bambini sono i seguenti:

  • Assistere sempre i bambini con per l’uso del repellente anti zanzare.
  • Spruzzare il repellente sui vestiti e sulla pelle esposta.
  • Applicare il repellente quando siete all’aperto per diminuire il rischio di inalarlo.
  • Lo spray repellente può applicarlo al viso del vostro bambino se viene prima spruzzato prima sulle mani.  Fate attenzione nelle zone intorno agli occhi e alle orecchie.

Non usare repellenti sulle mani dei bambini piccoli poichè possono metterle in bocca.